Divorcio en la Biblioteca Pública

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The battle for branch libraries took to the streets in 2006.  Photo: courtesy of the Providence Journal/Glenn Osmundson

Linda Kushner, residente de Providence, abogada y ex política de Rhode Island, ha escrito un libro, La lucha que salvó las bibliotecas: una verdadera historia de Rhode Island, que se publicará en mayo. Narra la división entre la Biblioteca Pública de Providence (PPL) y lo que se convirtió en las Bibliotecas Comunitarias de Providence (CLPVD), anteriormente Biblioteca Comunitaria de Providence (CLP), un divorcio del que los usuarios de las bibliotecas de Providence hoy probablemente sepan poco.

Kushner escribe la historia de la división que se desarrolló públicamente durante más de cinco años, narrando una relación que necesitaba ayuda, los esfuerzos para mejorarla, múltiples impases, acusaciones de mala fe, discusiones sobre dinero y propiedades, numerosos comités e informes. hasta finalmente un punto de ruptura, y luego el desafío de cuidar a los “niños” dependientes, nueve bibliotecas. Sin embargo, Kushner asegura a su lector en la introducción que habrá “un final feliz” para una situación de David y Goliat.

Biblioteca Pública de Providence a principios de siglo, en un punto culminante de la historia económica de Providence.

La historia es personal, dice, “una memoria, no un estudio académico”. La narrativa de Kushner cubre las emociones de un pequeño grupo mientras presionaban para lograr reformas en la biblioteca pública. Ella narra cada paso de determinación, frustración y lo que ella llama «ira y rencor». El divorcio fue complejo. Primero, la Biblioteca Pública de Providence, ubicada en el centro de la ciudad en su hermoso edificio histórico de principios de siglo y fundada como una institución independiente, se convirtió desde el principio en una unión de intereses públicos y privados. A lo largo del siglo XX, el PPL se hizo cargo de las bibliotecas de los barrios y dependió de los fondos de la ciudad para sostenerlas. Entonces, cuando el PPL amenazó con cerrar las bibliotecas de los barrios por falta de suficiente apoyo de la ciudad, el grupo de Kushner se organizó en nombre del “público” en el PPL. Se enfrentó tanto a PPL como a la tercera persona del matrimonio, la ciudad.

La parte “feliz” del libro es el éxito de un pequeño grupo de activistas que salvaron todas las bibliotecas del barrio. Discutieron en público, finalmente rompieron con el PPL y consiguieron el apoyo de la ciudad, contra todo pronóstico, para su plan de apoderarse de nueve bibliotecas. Quince años después, CLPVD es el sistema de bibliotecas más grande del estado y mantiene edificios y programas en los diversos vecindarios de la ciudad. Hoy en día, PPL y CLPVD son socios en muchos niveles, incluso cuando definen sus misiones por separado.

Biblioteca Smith Hill, construida en 1932.

Ya en 1992, PPL amenazó con cerrar la pequeña sucursal de Smith Hill, que permaneció abierta sólo después de una orden judicial. En 2004, PPL pedía más dinero a Providence para mantener abiertas las bibliotecas, amenazando con cortar los servicios y cerrar algunas sucursales. Kushner acababa de dejar la política y se había convertido en presidente de la Biblioteca Amigos de Rochambeau, uno de varios grupos de apoyo a las bibliotecas filiales. Sólo entonces empezó a comprender lo que veía como una relación conflictiva entre PPL y los distintos grupos de Amigos: “Me sorprendió saber que PPL sospechaba de nuestro grupo de Amigos. De hecho, eran hostiles a todos los grupos de Amigos”.

Biblioteca Rochambeau en el lado este de Providence, construida en 1930.

El matrimonio fallido de la biblioteca central de PPL y sus nueve sucursales vecinales se manifestó en planes de cerrar sucursales para salvar todo el sistema. Los manifestantes marcharon en las calles entre el Ayuntamiento y la biblioteca central en Empire Street, donde Kushner se reunió con Patricia Raub, una profesora de historia y usuaria de la biblioteca indignada por los recortes propuestos al mismo tiempo que la biblioteca estaba usando fondos para remodelar la entrada al edificio de la biblioteca central. . Kushner y Raub finalmente formaron el Grupo de Reforma Bibliotecaria, en contacto con grupos de Amigos activistas, que colectivamente abarcaban vecindarios de la ciudad. Kushner era de Rochambeau, Raub de Wanskuck, Mary Jones de Smith Hill, Maureen Romans de Mount Pleasant y Sherri Griffin de Fox Point. Donde no había grupos de Amigos, intervinieron otros activistas, como Debbie Schimberg y Rochelle Lee, de South Providence y Elmwood.

El PPL pidió más dinero público en 2004 y, sin embargo, sus propias finanzas no estaban abiertas al público; la biblioteca era una institución privada con reuniones cerradas. Se asignaron fondos de la ciudad para el mantenimiento de las bibliotecas sucursales; Los fondos que apoyaban la biblioteca central no eran públicos. En la polémica se hizo público el hecho de que PPL tenía un patrimonio de $35.000.000.

La donación en sí misma se convierte en una parte central del libro de Kushner por varios motivos. Primero, por definición. Un fondo de dotación suele entenderse como dinero restringido a la inversión, que permite gastar sólo las ganancias. Los defensores de las sucursales sostuvieron que PPL seguramente tenía suficiente dinero sin restricciones en los 35 millones de dólares para abordar el mantenimiento de emergencia y la dotación de personal. Ellen Schwartz, que se unió al Library Reform Group después de que su biblioteca, la sucursal de Washington Park, fuera cerrada por falta de reparaciones, fue una contadora que investigó los hechos sobre la dotación de PPL y descubrió que gran parte del fondo no estaba restringido cuando se donaba, sino que se designaba restringido por la propia PPL. Kushner sostiene que PPL “agrupó donaciones y ahorros con fondos legalmente dotados y luego mantuvo sacrosanta la cantidad total, como si fuera una donación legal que no pudiera usarse para necesidades operativas de ningún tipo”, es decir, el mantenimiento de las sucursales. Finalmente, en la división entre PPL y sus sucursales, el acuerdo dejó a PPL con toda la dotación, a pesar de que las donaciones a lo largo de los años sin duda se habían hecho en nombre de algunas de las sucursales.

En aquel momento, sin embargo, había cuestiones más apremiantes que la donación. Uno de los primeros fue el esfuerzo por exigir que PPL celebrara reuniones abiertas, un paso que requirió legislación y luego aplicación. Incluso después de aplicar la Ley de Registros Abiertos de Rhode Island, PPL mantuvo sus discusiones financieras en privado hasta que Kushner argumentó que la biblioteca debería cumplir con la ley estatal que determina que cualquier grupo financiado con más del 50% de dinero público debe ser transparente. Una segunda cuestión tenía que ver con la representación. El grupo de Kushner quería representación de la ciudad, el estado y el vecindario en la junta del PPL, que en ese momento era casi toda blanca y estaba poblada por muchos miembros de fuera de la ciudad. Sin estar sentado, al público se le permitieron declaraciones individuales de dos minutos que fueron grabadas pero no discutidas. Entonces, en lugar de entrar en una discusión sobre las reformas, el grupo reformista se encontró luchando contra capas de secretismo en el PPL.

Biblioteca Washington Park, inaugurada en 1950 en lo que originalmente era la estación de bomberos Hose 18.

Los conflictos circulares se prolongaron durante años: el PPL amenazó con recortes y cierres para justificar aumentos en la financiación de la ciudad, luego la ciudad negoció, se crearon comités o informes especiales, y el PPL generalmente obtuvo menos de lo que solicitó antes de que el ciclo comenzara de nuevo. Mientras tanto, no se realizaron reparaciones en las bibliotecas del vecindario, y la biblioteca de Washington Park estuvo cerrada durante varios años debido a una gotera en el techo. El dinero para reparaciones no parecía interesarle a PPL. Allen Shawn Feinstein en un momento ofreció 100.000 dólares para reparar el techo. PPL también podría haber solicitado una subvención para la preservación histórica de la biblioteca que originalmente era una estación de bomberos. Ninguno de los dos fue perseguido.

En el último año, PPL y la ciudad negociaron un contrato que alarmó a los reformadores. Permitió que el destino de las sucursales quedara en manos de PPL, decisión que se tomaría en los primeros seis meses del contrato. Los reformadores convocaron inmediatamente una conferencia de prensa, junto con varios concejales de la ciudad. Se aliaron con grupos que habían apoyado sus objetivos y el Ayuntamiento estipuló que la ciudad podría rescindir el contrato si no les gustaba el plan de PPL para las sucursales. Pero en cierto sentido ya era demasiado tarde.

Las cosas llegaron a un punto crítico en 2009, cuando PPL nuevamente estuvo lista para cerrar cinco sucursales; “Las sucursales que PPL había puesto en el tajo estaban, por supuesto, en su mayor parte, ubicadas en las partes más desatendidas de las comunidades de la ciudad con los ingresos más bajos y el mayor porcentaje de residentes negros y morenos”. En ese momento, una idea que el grupo reformista había expresado en voz alta años antes finalmente pareció ser la única respuesta: crear una nueva entidad sin fines de lucro para administrar las sucursales. El alcalde David Cicilline se había mostrado sistemáticamente reacio a romper en pedazos el sistema de bibliotecas. Pero tampoco estaba interesado en que la ciudad asumiera la responsabilidad de gestionar las sucursales. Los reformadores hicieron sus deberes y redactaron una propuesta.

Lo que sigue entonces en el libro de Kushner es el desarrollo detallado de un plan audaz de los activistas y reformadores para gestionar las nueve bibliotecas en medio de la Gran Recesión de 2008-2009, sin experiencia y sin más dinero que el que la ciudad planeaba dar. PPL para gestionar las sucursales, una cantidad que, según PPL, era inadecuada. Separar la biblioteca central de sus sucursales resultó ser un trabajo complicado que los reformadores de la biblioteca no habían planeado. Tampoco era un plan previsto por PPL. PPL era propietaria de algunos de los edificios y no los entregaría sin compensación, pero negó toda responsabilidad por su reparación. Aunque las nueve bibliotecas vecinales abrieron sus puertas en 2009 como Biblioteca Comunitaria de Providence, durante varios años más prevaleció la mentalidad de un tribunal de divorcio. El final feliz de Kushner es una victoria basada primero en la indignación, luego en una dedicación obstinada, una organización implacable y cierta dosis de coraje. Las finanzas de los dos sistemas bibliotecarios están hoy completamente separadas, quizás una buena razón para conocer la historia de Kushner.

Este libro cuenta un lado de una historia. Honra a más héroes que los nombrados en esta reseña. En lugar de aceptar planes para la pérdida de vecindarios, los reformadores lucharon por el “público” en las bibliotecas públicas de toda la ciudad. Entre las nueve sucursales del PPL, la Biblioteca Rochambeau, en el East Side, representa el barrio más próspero. El grupo, sin embargo, optó por no convertir Rochambeau en otra biblioteca central con ocho sucursales en zonas menos prósperas. Las nueve bibliotecas se convirtieron en “bibliotecas comunitarias”, atentas a las necesidades de sus zonas de la ciudad. El libro de Kushner presenta el éxito como algo personal, una historia contada por alguien que inesperadamente se convirtió en la “madre de un sistema bibliotecario”. Para variar, la historia de no ser silenciado ni derrotado por los poderes fácticos, de trabajar duro para obtener el apoyo público y conseguirlo, de hablar en nombre de los desvalidos o desatendidos, y saborear la victoria a largo plazo contra todo pronóstico. , ese es el libro de Linda Kushner. ¡Las bibliotecas de Providence fueron salvadas por la propia comunidad!

Una de las primeras historias publicadas en The Providence Eye, el 13 de septiembre de 2023, trataba sobre los dos sistemas bibliotecarios. Véase Bibliotecas de Providence que ven doble.

Patricia Raub ha publicado dos artículos sobre la historia de las bibliotecas de Providence:

“‘A Bewildering Variety’”: The Beginning of Libraries in Providence,” Rhode Island History 79, no.1 (Fall 2021): 55-87.

“Branching Out: Opening Local Libraries in Providence Neighborhoods, 1879s-1932,” Rhode Island History 80, no.2 (Spring 2023): 108-144.

Próximamente se publicará la tercera parte de la historia de la biblioteca local de Raub, que trata sobre los dos sistemas. «Salvar la biblioteca pública de Providence: crisis financieras y activismo comunitario», de próxima publicación en Bibliotecas: cultura, historia y sociedad, una publicación de la biblioteca estadounidense. Todos los ingresos de la venta del libro se destinarán a las Bibliotecas Comunitarias de Providence.

Roseanne Camacho es una educadora jubilada que llegó a Providence desde el sur para realizar estudios de posgrado. Tiene un doctorado. en Civilización Americana de la Universidad de Brown, habiendo enseñado a estudiantes desde octavo grado hasta la escuela de posgrado. Participa activamente en la Biblioteca Friends of Knight Memorial, la Biblioteca Comunitaria de Providence y vive en Elmwood.